L’évolution de l’activisme des athlètes ces dernières décennies

Les stars du sport utilisent de plus en plus leurs communautés personnelles sur les réseaux pour dénoncer l’injustice, même si la plupart du temps leurs sponsors préfèrent qu’ils s’en passent ou échangent avec eux sur le sujet. La montée de l’activisme des athlètes est bien réelle.
Les “nouveaux” sportifs de haut niveau ont un véritable impact en dehors du sport et fabrique aussi leur notoriété sur ce qu’ils font en dehors des terrains contrairement aux “anciens” comme Michael Jordan le souligne dans The Last Dance.
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Les célébrités et les athlètes du monde entier ont joué un rôle central dans la vague mondiale d’émotions depuis la mort tragique de George Floyd.

En période de drame et d’injustice, le pouvoir des médias sociaux n’est jamais plus évident. Depuis ce jour fatidique, presque tous les sportifs mondialement reconnus se sont tournés vers leurs plateformes personnelles pour exprimer leurs pensées et leurs sentiments sur le racisme endémique qui existe toujours dans la société et ainsi passer de la colère à de l’activisme pur.

L’activisme des athlètes n’est bien sûr pas un phénomène nouveau. Même en 1966, le champion de boxe poids lourd Muhammad Ali a refusé d’être enrôlé dans l’armée américaine, invoquant ses convictions religieuses et son opposition à la guerre du Vietnam. Ce qui lui a valu une suspension de sa licence de boxe pendant plus de 3 ans !

Cet incident a été suivi par l’un des moments les plus symboliques et médiatique de l’histoire du sport lorsque Tommie Smith et John Carlos ont prononcé un salut Black Power à la tribune des médailles aux Jeux olympiques de Mexico 68 (5 mois après l’assassinat de Martin Luther King). À l’époque, pas de Twitter, Instagram et autres Tik Tok, les JO étaient le Graal en terme de puissance médiatique. Carlos et Smith ont été expulsés des Jeux, mis à l’écart pour leurs actions et ont reçu des menaces de mort à leur retour aux États-Unis.

Aujourd’hui l’instantanéité est de mise et ces mêmes athlètes qui, il y a encore une petite vingtaine d’année, n’avaient que de trop rares occasion d’être entendus, mettent à profit leur notoriété pour porter des messages qui vont bien au delà du sport. D’ailleurs, ces stars ont une puissance et une influence souvent plus importants que la plupart des médias traditionnels et de nombreuses marques qui les accompagnent dans leurs exploits sportifs. Culturellement, cependant, il semble que nous soyons à un âge très similaire à celui des événements susmentionnés et de la génération de contre-culture de la fin des années 60 au début des années 70. Mais le voyage vers un point où les athlètes se sentent autorisés à partager leurs sentiments d’une manière aussi ouverte et honnête a été long.

Les expériences d’Ali, Carlos et Smith – et d’innombrables autres athlètes qui n’ont pas eu peur d’exprimer leurs opinions aux médias qui étaient prêts à raconter leur histoire – ont conduit à un mur de silence pour beaucoup de ceux qui ont suivi, qui se sont de plus en plus méfiés des récriminations professionnelles.

De plus, à la fin des années 80 et au début des années 90, à mesure que les intérêts commerciaux dans le sport augmentaient et que les médias commençaient à couvrir des sujets hors-champ ainsi que sur Internet, les stars du sport et les célébrités étaient devenues la première page. Par conséquent, de nombreux athlètes ont commencé à se protéger en aseptisant leurs opinions publiques. L’hypothèse était que pour attirer des avenants et apaiser les clubs, les ligues et les partenaires commerciaux, les athlètes étaient de plus en plus réticents à avoir une voix sur les questions culturelles, politiques ou sociétales et avaient tendance à s’en tenir au sport.

Michael Jordan qui avait titré “Les républicains achètent aussi des baskets” pour seule réponse face au fait qu’il n’ait pas pas approuvé publiquement Harvey Gantt, l’ancien maire démocrate afro-américain de Charlotte, dans sa course raciste au Sénat contre le républicain Jesse Helms. Il a clarifié sa position dans The Last Dance affirmant que l’activisme n’est tout simplement pas dans sa nature en admettant que c’était probablement égoïste mais que son énergie était ailleurs. Il a tout récemment réagit et publié une déclaration (via les médias sociaux) concernant la mort prématurée de George Floyd et promis par la suite de donner 100 millions de dollars au cours des 10 prochaines années à des causes d’égalité raciale et de justice sociale, il semble que sa position ait maintenant changé de manière significative.

La mort tragique de George Floyd a été le catalyseur du mouvement mondial Black Lives Matter, mais les efforts des athlètes pour dénoncer les injustices racistes avaient déjà commencé à atteindre un crescendo.

En 2016, Colin Kaepernick a d’abord pris le genou avec sa position soutenue et approuvée par son sponsor Nike qui s’est ainsi donné un véritable coup de pouce en voyant une partie de ses clients bruler leur baskets (qu’ils avaient probablement acheté au préalable) et ses ventes s’envoler chez de nouveaux clients.

En 2018, LeBron James a été invité à se taire et à dribbler sur Fox News, puis a lancé UNINTERRUPTED, sa propre marque d’autonomisation des athlètes. L’année dernière, Raheem Sterling a contesté la perception des joueurs noirs par les médias britanniques et a pris l’initiative de dénoncer le racisme dans le football.

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Les efforts de Kaepernick, James, Sterling et bien d’autres, pour mettre en lumière l’injustice et garder les problèmes à l’esprit de leurs millions d’adeptes, ont exercé une pression collective sur les fédérations, les ligues et les marques qu’ils représentent pour défendre quelque chose de plus que juste des déclarations sur les réseaux sociaux.

Alors que de nombreuses marques et organisations, y compris des institutions sportives, se sont montrées solidaires des manifestations de George Floyd, la question est maintenant de savoir comment contribueront-elles à un véritable changement ?

Le leadership des ligues majeures, des compétitions et des marques doit faire de l’objectif social une priorité en éduquant les fans et les consommateurs et en garantissant des sanctions plus sévères pour les comportements socialement inacceptables.

Les athlètes de haut niveau et les organisations sportives qu’ils représentent peuvent toucher collectivement plus de personnes que n’importe quel politicien connecté. Nous entrons dans une ère où nous pouvons éduquer, influencer et inspirer et faire une réelle différence pour les générations à venir. Le défi pour les athlètes maintenant sera de s’assurer qu’ils restent responsables et à la hauteur de leurs revendications.

Soyons clairs: des problèmes profonds et indéniables prévalent dans de nombreuses démocraties occidentales. Cependant, nous avons toujours le droit de protester et d’exprimer notre opinion en personne ou sur les réseaux sociaux. Espérons que certains des athlètes prennent leur activisme nouvellement découvert et continuent de dénoncer l’injustice où et quel que soit le pays où ils le voient et restent autorisés à le faire par les marques, les équipes et les pays qu’ils représentent.